Debería hacerse oficial rápidamente: Nvidia debería tirar la toalla y abandonar su oferta para comprar ARM por 40 mil millones de dólares. Anunciado en el verano de 2020, el acuerdo levantó muchas cejas. Tanto la de uno de los fundadores de ARM como la de casi todas las autoridades de competencia.

Un semifracaso para Nvidia -que ha visto su cotización en bolsa más del doble desde el anuncio- así como para Softbank, que ahora tiene una joya valorada, como mínimo, en 40.000 millones de dólares. Recordemos que compró la empresa por “solo” 32.400 millones de dólares en 2016.

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Los cabilderos de gigantes como Apple, Google, Qualcomm, Broadcomm e incluso Intel sin duda han trabajado incansablemente para descarrilar un caso que era solo uno para Nvidia.
Con más de 500 clientes integrando sus arquitecturas de procesador en teléfonos inteligentes, supercomputadoras e incluso refrigeradores, ARM no podía ser comprada y controlada por uno de los jugadores más poderosos en el mundo de los semiconductores. Especialmente cuando conoces la agresividad natural de la GPU insignia que es Nvidia.

¿Entonces el trato se vino abajo, todos se van a casa y nada ha cambiado? No. Si por un lado todavía tenemos que esperar a que se confirme este abandono por boca de la propia Nvidia -te lo dijimos, Nvidia es una empresa muy voluntaria- y si es evidente que Softbank procederá con una introducción en bolsa o encontrar un comprador más «neutral», sin embargo, la situación ha cambiado mucho en 18 meses de «telenovela».

ARM sigue a la venta

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Lo olvidamos con demasiada frecuencia: si Nvidia puso 40 mil millones sobre la mesa fue porque ARM estaba a la venta. Más precisamente, porque Softbank, su propietario que había comprado ARM en 2016, quería dar un salto mortal y seguir invirtiendo en otros segmentos aún más lucrativos.

Por lo tanto, debemos contar ya con los financieros de la firma japonesa para estudiar sus planes. La salida a bolsa es el escenario más filtrado porque sobre el papel es el proyecto más viable, ahora más aún tras una puja tan alta. Aparte de un fondo o un banco, ¿qué actor lo suficientemente neutral tiene 40 mil millones para invertir en propiedades intelectuales en torno a las arquitecturas de procesadores?

Un fallo que valida la importancia de ARM

Cuando la oferta pública de adquisición se hizo pública en el verano de 2020, conmocionó al mundo tecnológico. Poco a poco, empresas tecnológicas, pero también periodistas, analistas, especialistas, así como empresas que dependen de la tecnología (automóvil en particular), y muchas autoridades públicas han medido la importancia de ARM. Y, más aún, la importancia de una ARM independiente.

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Una empresa que ahora ha visto validado su enorme valor financiero y estratégico. Si esto limita a los contendientes por una adquisición completa, de ninguna manera impide una salida a bolsa del título a su “precio justo”: el de los ISA (los conjuntos de instrucciones) más poderosos del mundo. Pero, porque hay un pero, este poder ahora está bien integrado y no solo tiene ventajas…

La debilidad del modelo ARM destacada

Cuando dependemos demasiado de Intel en los x86, siempre podemos ir a ver a AMD, que también hace muy buen trabajo en este tipo de chips. Si el duopolio no es perfecto, al menos hay una mayor competencia en los últimos años.

Sobre el papel, el modelo ARM es aún mejor ya que si no te gusta Qualcomm puedes irte a MediaTek, Samsung, Rockchip o (anteriormente) HiSilicon.
Si en realidad la ecuación es más complicada que eso, es la idea del modelo poder cambiar de proveedor de chips ARM. Y, para algunas empresas, poder contar con un ISA que puedes “jugar” a tu antojo (pagando la licencia adecuada) para hacer tus chips con cebollitas.

Excepto que el asunto de Huawei Gate fue una oportunidad para que la América de Trump privara al campeón chino de ARM. Un intento que no funcionó -al final quedó al nivel de las fábricas que Estados Unidos golpeó- pero que ya ha provocado muchas reacciones en cuanto a la independencia de una empresa británica ante la presión estadounidense.

La verdadera independencia tecnológica puede llamarse RISC-V

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Si hay una empresa que ama su independencia cuando se trata de tecnologías, proveedores e incluso fábricas, es Apple. En la aventura de Nvidia-ARM, Apple obviamente midió cuánto de su independencia tecnológica podría haber sido cuestionada.
Por supuesto, Nvidia había jurado que no tocaría el modelo de negocio de ARM, y garantizó que mantendría relaciones profesionales con sus clientes. Sin embargo, legítimamente podríamos dudarlo a largo plazo.
Apple, más que otros. El titán tecnológico ha cortado por completo los lazos con Nvidia luego de una disputa sobre el calentamiento de ciertas GPU en MacBooks. Si es imposible saber cuáles son los planes del muy reservado gigante, no hay que ser muy astuto para ver cuál sería la solución “milagrosa”: el ISA RISC-V.

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Desarrollada originalmente por una universidad estadounidense, esta “arquitectura” de procesador –en realidad, una vez más una ISA, es decir, una organización y conjuntos de instrucciones– se ha vuelto abierta. Poco a poco, en los últimos años, se ha convertido en una fundación que ha migrado de Estados Unidos a Suiza para garantizar su libertad, apertura y neutralidad (efecto Huawei-gate).

Si el ecosistema ARM, con miles de millones de chips, varias décadas de evoluciones, desarrollos, herramientas de software, programas de enseñanza en universidades, etc. es infinitamente superior en potencia y recursos, RISC-V sigue creciendo en potencia.
ISA se cita y se estudia en programas de investigación espacial (en sucesión de SPARC), jugadores como SiFive se están volviendo tan grandes que están valorados en miles de millones, y muchos productos comerciales ahora no se envían con núcleos ARM, sino con núcleos RISC-V.
ARM tomó nota de este ascenso en el poder e incluso fomentó una campaña de comunicación denigrando al RISC-V.

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Porque, si dependemos más que nunca del poder de ARM, quizás sea precisamente por este poder que el mundo tecnológico traerá una alternativa real. Y si eso sucede en los próximos cinco años, podemos dar las gracias a Nvidia por haber acelerado la dinámica…

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